White elephant (화이트 엘리펀트) 란 무엇인가?

만약 영어신문의 정치 혹은 경제면을 읽어 본다면, 당신은 아마도 한번쯤 white elephant 라는 관용구를 보게 될지도 모른다. 이 용어는 대게 축구장이나 공항과 같이, 드물게 사용되지만 많은 비용을 들여 만드는 정부계획들을 비난하고 욕하기 위해 사용된다. White elephant 의 어원에 대한 이야기를 알게 된다면, 당신은 이 명사구를 절대 잊지 않을 것이다.

이 이야기는 19세기 태국, 혹은 Siam 시대로 거슬러 올라간다.

whitelephant

Siam 왕이 마음에 들지 않는 신하가 생겼을때, Siam 왕은 그 신하에게 선물을 하사했다. 음식이나 옷과 같이 실용적인 선물을 주는 대신, Siam왕은 그 신하에게 white elephant 를 주었다. 이것은 싫어하는 누군가에게 주기에는 정성들인 선물인 듯도 보이는데, 그런 생각이 든다면 Siam왕의 작전이 성공한 것이다. 그 이유는 태국에서 왕족은 예나 지금이나 매우 존경 받기 때문에, 신하는 하사받은 선물을 절대 거절 할 수 없었고 무조건 받아서 그에 따르는 유지비를 감당해야 했다.

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놀라울 일도 아닌 것이, 코끼리를 기르는 것은 너무 많은 비용이 들기 때문에 이런 선물은 대부분의 신하들을 경제적으로 파산시켰다.

요즘시대에 white elephants 란, 아주 드물게 사용되는 비싼 물건을 뜻한다.

2014 월드컵 이후, 브라질에서는 많은 경기장들이 사용되지 않은채로 남아있어서 이를 white elephants 라고 부르는 비평가들이 생겨났다. 또한 이러한 이름표는 대한민국 정부의 새로운 KF-X Fighter jet 프로젝트를 모욕적으로 묘사하는데에도 사용되고 있다. 그러나 white elephant 가 항상 나쁜 의미를 가지는 것만은 아니다. 런던에서 밀레니엄 돔이 지어졌을 때, 많은 사람들은 이 돔이 white elephant 가 될 것이라고 우려했었지만, 지금 이 돔은 the O2 Arena라고 불리는 성공적인 스포츠와 음악의 장소가 되었다.

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